POURQUOI QUATRE-VINGTS?

L’origine du système de numération en base 20 (vicésimal ou vigésimal) semble perdue dans la nuit des temps. C’est une question à poser à nos aïeux.

La légende veut que le système soit d’origine gauloise, mais rien n’est prouvé. Au XVIIe siècle, l’Académie Française a adopté le système vicésimal pour 70, 80 et 90, mais le système décimal avec septante, octante et nonante est encore en usage dans certaines régions de la France, surtout dans le Midi et l’Est et bien sûr en Belgique et en Suisse.

Deux exemples souvent cités : dans ‘L’Avare’ de Molière, Frosine dit six-vingts (120) en flattant Harpagon sur sa longévité et l’Hôpital des Quinze Vingts à Paris doit son nom à ses 300 places.

Une différence culturelle intéressante entre la Chine et la France : les petits chinois apprennent à compter en utilisant les deux mains jusqu’à 18, tandis qu’en France on s’arrête à 10. En certain pays d’Europe, notamment  dans les Balkans, le pouce est le dernier doigt que l’on ouvre.

Les algèbrephobes parmi vous peuvent quand même être reconnaissants de ne pas devoir compter en danois  où 90 se dit la moitié de vingt plus quatre fois vingt.

 

English: Counting Hand 3

(Photo credit: Wikipedia)

WHY ‘QUATRE-VINGTS’ ?

The origins of the counting system based on 20(vicesimal) seems to be lost in the mists of time. It’s a question we need to ask our ancestors.

According to legend, the system originated in Gallic times, but nothing is proven. In the 17th century, the Académie Française adopted the vicesimal system for 70, 80 and 90, but the decimal system using ‘septante’, ‘octante’ and ‘nonante’ is still in use in parts of France, especially in the South and the East and of course in Belgium and Switzerland.

Two examples often quoted: in Molière’s ‘The Misanthrope’, Frosine says six-twenties (120) when flattering Harpagon about his longevity and the Fifteen Twenties Hospital in Paris owes its name to its 300 beds.

An interesting cultural difference between China and France: Chinese kids learn to count on both hands up to 18, whereas in France we stop at 10. In certain European countries, notably in the Balkans, the thumb is the last finger to be used.

Those of you who hate algebra can nevertheless be grateful you don’t have to count in Danish where for 90 you say half twenty plus four times twenty.

 

 

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